Sumbangan makanan meningkat ketika pandemik di AS

FRANKLIN – Brooklyn Dotson seorang pesara yang memerlukan makanan setelah cek pengangguran pertamanya belum diterimanya selepas diberhentikan kerja dari gudang tempatnya bekerja sebelum ini.

Oleh itu, wanita Nashville yang berusia 25 tahun ini mengumpulkan sejumlah wang minyak dan memandu sejauh 48 kilometer ke pantri makanan GraceWorks Ministries di Franklin. Di sana, di ruang pandu lalu, pekerja yang memakai topeng dan sarung tangan memuatkan vannya dengan barangan keperluan dapur yang bernilai kira-kira AS$350.

“Saya tidak mempunyai apa-apa pendapatan, saya tidak mendapat baucar makanan, jadi sukar untuk mendapatkan bantuan sekarang,” kata Dotson sambil menunggu di barisan di GraceWorks.

Pantri-pantri makanan tetap sibuk meskipun ekonomi dalam keadaan baik sebelum ini, namun pandemik koronavirus telah mendorong peningkatan permintaan kerana berjuta-juta orang seperti Dotson mendapati diri mereka diberikan cuti, diberhentikan atau perniagaan yang telah mengalami masalah kewangan yang besar.

“Kira-kira 50 peratus orang yang melalui barisan kami yang tidak pernah ke sini sebelumnya,” kata Presiden dan CEO GraceWorks, Valencia A. Breckenridge.

Gambar bertarikh 9 April 2020, menunjukkan beberapa orang pekerja sedang sibuk memilih barang yang hendak disumbangkan kepada keluarga yang memerlukan di pantri makanan GraceWorks Ministries di Franklin. – AP
Greg Perry bercakap dengan seorang pemandu yang datang ke pantri makanan GraceWorks Ministries di Franklin untuk meminta sumbangan barang keperluan dapur. – AP

Ketika permintaan melambung tinggi, banyak sumber bank makanan semakin berkurangan. Restoran, hotel dan pusat peranginan kebanyakannya ditutup atau mengehadkan operasi mereka dan tidak lagi membekalkan mereka makanan, sementara pembekal lain sibuk mengemas semula rak barangan runcit mereka. Petani telah beralih daripada penghantaran sayur-sayuran dan daging secara pukal ke pembungkusan individu untuk kedai runcit.

“Ini benar-benar satu keributan,” kata Katie Fitzgerald, ketua pegawai operasi Feeding America, sebuah persatuan di seluruh negara dengan 200 bank makanan dan 60,000 pantri makanan.

Feeding Amerika telah melihat peningkatan permintaan daripada 98 peratus bagi anggota banknya, menurut tinjauan baru-baru ini. Kenaikan purata bagi ahli adalah 63 peratus, sementara 95 peratus persatuan bank makanan melaporkan kenaikan bagi perbelanjaan operasi, kata organisasi itu.

Kongres memasukkan dorongan yang besar untuk bantuan makanan kecemasan dalam undang-undang bantuan koronavirusnya, tetapi Fitzgerald memperingatkan bahawa dana mungkin memerlukan waktu berbulan-bulan untuk menjangkau penduduk setempat sementara bank makanan menghadapi kebanjiran orang yang memerlukan dalam waktu yang terdekat. AS$100 juta yang dijanjikan oleh jutawan Jeff Bezos kepada persatuan itu pada 2 April telah digunakan minggu lalu, katanya.

“Apabila orang bertanya apa yang paling anda perlukan, mereka akan menjawab memerlukan makanan dan wang,” kata Nancy Keil, presiden dan Ketua Pegawai Eksekutif Bank Makanan Second Harvest di Tennessee Tengah.

Selain mencari cara untuk memenuhi lonjakan permintaan, bank makanan harus merancang cara baharu yang kreatif untuk mengedarkan jumlah makanan yang jauh lebih besar sambil menjaga keselamatan kedua-dua penerima dan kakitangannya daripada terdedah dengan jangkitan virus koronavirus.

Bank Makanan San Francisco-Marin di California telah membina pantri ‘pop-up’ setelah beberapa kawasan dari 275 kawasannya terpaksa berhenti beroperasi semasa wabak itu, kata jurucakap Keely Hopkins. Di kawasan baharu, yang kebanyakannya melayani beratus-ratus orang setiap hari, tetap terbuka selama berjam-jam dan menggunakan ruang terbuka seperti tempat letak kereta untuk memudahkan penjarakan sosial, tambahnya.

Kakitangan berbayar banyak bertugas di bank-bank makanan untuk menyimpan, menyusun dan menyumbangkan sumber makanan sama ada secara penghantaran atau pengambilan secara pandu lalu.

Mereka menyedari perlunya langkah untuk melindungi sukarelawan tersebut, yang kebanyakannya lebih tua dan berisiko mendapat komplikasi virus. Bank makanan Second Harvest di Tennessee Tengah mengehadkan sukarelawan hingga 10 orang setiap bilik untuk mengisi kotak-kotak.

Lembaga Kementerian Koperasi Timur Nashville telah mencadangkan penutupan kerana begitu banyak sukarelawannya sudah tua, termasuk Judy Wahlstrom, yang menjalankan program ini. Wahlstrom, 70, telah menafikannya, tetapi dia mengatakan dia mengambil langkah berjaga-jaga, hanya membiarkan seorang di dalam satu masa untuk memilih makanan dari rak sementara itu dia memakai topeng dan sarung tangan.

“Saya berkata, ‘Sekiranya saya mendapatkannya, saya pasti mendapatkannya,’” kata Wahlstrom.

“Tidak ada sesiapa di rumah saya yang bergantung hidup pada saya. Saya berkata, “Saya harus terus membukanya.” Dan saya memberi semua pilihan kepada sukarelawan.

Di Bank Makanan Wilayah Oklahoma, jurucakap Cathy Nestlen mengatakan hampir 45,000 sukarelawan membantu tahun lalu. Tahun ini, untuk menerapkan amalan terbaik penjarakan sosial untuk memerangi virus, kakitangan membantu semakin ramai.

Nestlen berkata bank itu, yang berfungsi sebagai pusat pengedaran makanan untuk beratus-ratus anggota agensi, menukarkan waktu bekerjanya kepada enam hari dalam seminggu pada bulan ini dan akan mempertimbangkan untuk bekerja setiap hari jika permintaan memerlukan.

Oklahoma merupakan antara negeri yang paling mengalami masalah kelaparan di negara ini sebelum adanya koronavirus, kata Nestlen.

“Pandemik hanya sebagai alasan bagi memenuhi barangan keperluan dapur yang diperlukan, bukan hanya di Oklahoma tetapi di seluruh negara, yang menerima secara langsung,” katanya.

“Apabila barang keperluan dapur menjadi tidak terjamin dari segi ekonomi, mereka segera merasa tidak selamat untuk mendapatkan bekalan makanan.”

Bank-bank makanan seperti Nestlen menyedari peningkatan permintaan yang mendadak mungkin akan berlanjutan selama berbulan-bulan, yang menurutnya menjadikan sumbangan lebih penting.

Buat masa ini, satu perkara yang pasti adalah apa sahaja makanan yang mereka peroleh akan lenyap dari rak secepatnya.

“Makanan itu datang di pintu belakang, dan ia akan sampai kepada pelanggan,” kata Courtney Vrablik, pengarah eksekutif The Store, sebuah pasar raya yang diasaskan oleh penyanyi Brad Paisley dan isterinya bulan lalu di Nashville untuk menyediakan makanan percuma untuk mereka yang memerlukan. – AP